Un’industria del caffè sostenibile? Non abbastanza – 25 Magazine: Issue 7

Un’industria del caffè sostenibile? Non abbastanza – 25 Magazine: Issue 7

È impossibile negare che la sostenibilità è diventata una parola d'ordine nell'industria mondiale del caffè: un rapporto del 2016 commissionato da SCA, dalla Global Coffee Platform e dalla Sustainable Coffee Challenge ha rivelato che nel 2015 l'industria mondiale del caffè ha speso circa 350 milioni di dollari per iniziative di sostenibilità nelle regioni produttrici di caffè.

HANES MOTSINGER esplora le opportunità e i limiti dei diversi tipi di iniziative nel numero 07 di 25 Magazine.

Oggi le aziende di caffè di tutte le forme e dimensioni promuovono pratiche che migliorano le condizioni di vita dei produttori, proteggono le aree di biodiversità e producono caffè artigianali di qualità superiore. Le certificazioni e i modelli di commercio diretto si sforzano di fornire salari più elevati, proteggere gli ecosistemi e fermare le disuguaglianze sociali. In un numero crescente di casi, le aziende sovvertono le strutture di responsabilità dei programmi di certificazione, credendo che la loro stessa comprensione delle sfide della sostenibilità porterà a soluzioni più efficaci per alcune delle preoccupazioni più pressanti riguardanti il caffè.

In effetti alcune iniziative private per la sostenibilità si traducono in risultati positivi sia per gli individui che per le comunità. Tuttavia, la sostenibilità è anche un prezioso strumento di marketing per molte aziende private. A causa del vantaggio competitivo che i modelli di business sostenibili offrono, molte aziende del settore del caffè privilegiano i propri progetti di sostenibilità rispetto alla collaborazione e al coordinamento. In tutto il settore, le aziende e le organizzazioni lottano per ottenere risorse per portare avanti le proprie iniziative. Si sforzano di promuovere i discorsi più persuasivi relativi alla sostenibilità sui siti web e sui materiali di imballaggio. Spesso gli sforzi duplicati emergono a causa della mancanza di consapevolezza che altri attori della catena di fornitura stanno cercando di raggiungere obiettivi di sostenibilità molto simili. La cosa più allarmante è che gli operatori del settore intraprendono regolarmente iniziative di sostenibilità senza la piena consapevolezza delle complesse circostanze sociali, economiche, ambientali e politiche che determinano il successo o il fallimento di un progetto. Ciò rischia di avere gravi conseguenze indesiderate per alcune delle comunità più emarginate del settore.

Consideriamo questo esempio reale: una torrefazione cerca di costruire un modello di business commerciale diretto per pratiche di approvvigionamento più sostenibili, per cui i suoi rappresentanti si recano in Guatemala per degustare i caffè di una cooperativa equo-solidale. Come tutte le cooperative, questo particolare gruppo di coltivatori si è riunito per condividere e valorizzare le proprie risorse – conoscenze, accesso agli acquirenti, scorte di piante, ecc. – a vantaggio degli interessati. Dopo aver assaggiato caffè da vari lotti, la torrefazione cerca di acquistare caffè verde direttamente da un singolo coltivatore della cooperativa. La direzione della cooperativa respinge la richiesta, affermando che questo tipo di contratto potrebbe creare ostilità tra gli altri coltivatori dell’organizzazione, a scapito del singolo coltivatore al quale la torrefazione voleva pagare un premio più alto. (L’azienda ha rifiutato di procedere con l’acquisto dopo aver compreso i suoi potenziali impatti negativi).

Una conoscenza limitata delle complesse dinamiche della catena di distribuzione, una scarsità di linee guida sulle migliori pratiche e la mancata comprensione dei bisogni e dei desideri delle comunità produttrici di caffè si traducono in iniziative private di sostenibilità spesso inefficienti e a volte involontariamente dannose. Senza un approccio alternativo alla sostenibilità più collaborativo e meno competitivo, e senza istituzioni più forti che ci ritengano responsabili delle nostre pratiche commerciali, nuove geografie di disuguaglianza ed emarginazione continueranno ad emergere lungo tutta la filiera. Oggi le parti interessate di tutto il settore devono “demistificare il linguaggio virtuoso” della sostenibilità – come ha scritto Stuart Kirsch, uno studioso di responsabilità sociale d’impresa – e considerare se i modi in cui parliamo e pratichiamo la sostenibilità sono davvero al servizio della ricerca di una catena di fornitura più sostenibile in tutto il settore.

In sostanza, siamo obbligati a chiederci: dove si stanno facendo deragliare i nostri sforzi per raggiungere una filiera sostenibile? Che cosa dobbiamo fare noi, come industria, per creare un futuro alternativo, più inclusivo e giusto per il settore del caffè globale?

Il ruolo delle istituzioni e dell’azione collettiva nella costruzione di una filiera sostenibile.

In una recente borsa di studio sulla responsabilità sociale d’impresa e sulla sostenibilità, i ricercatori hanno esaminato il ruolo che le istituzioni industriali svolgono nel coordinare, standardizzare e regolare le pratiche aziendali verso obiettivi comuni di sostenibilità e responsabilità sociale. Questa ricerca prende in considerazione il modo in cui le linee guida di sostenibilità sono diffuse e adottate in un’industria; quali tipi di risorse di cui le diverse aziende e organizzazioni possono aver bisogno nel perseguimento di iniziative di sostenibilità; e come le istituzioni possono aiutare a sviluppare soluzioni su misura per le sfide intersettoriali. In generale, questa ricerca illustra l’effetto positivo che l’orientamento e il coordinamento istituzionale gioca nell’aiutare le industrie a raggiungere gli obiettivi comuni e le migliori pratiche.

Nel settore del caffè, la guida e il coordinamento istituzionale per la sostenibilità si sta svolgendo grazie agli sforzi di istituzioni commerciali come SCA, Global Coffee Platform (GCP) e Sustainable Coffee Challenge (SCC). La SCA, ad esempio, sta lavorando con un gruppo di esperti di sostenibilità per creare un programma di sostenibilità completo che insegnerà agli operatori del settore come perseguire efficacemente un’iniziativa di sostenibilità nella loro azienda o organizzazione. La GCP, un’organizzazione globale multi-operatore, sta costruendo reti tra produttori, intermediari, torrefattori e caffetterie nel tentativo di stabilire iniziative coordinate di sostenibilità nelle comunità produttrici di caffè in tutto il mondo. Nel frattempo, l’SCC, un’iniziativa guidata da Conservation International, invita gli operatori della filiera a riflettere sul ruolo che possono svolgere nell’orientare l’industria verso un futuro alternativo.

Piantine di caffè in attesa di essere piantate in una piantagione di caffè in Guatemala.

La ricerca sulla responsabilità sociale delle imprese sostiene che istituzioni come SCA, GCP e SCC sono probabilmente la chiave per costruire iniziative di sostenibilità più coordinate lungo tutta la filiera. Queste istituzioni si trovano in una posizione privilegiata per aiutare l’industria a stabilire definizioni di sostenibilità e responsabilità sociale applicabili a tutto il settore. Hanno la capacità di costruire strutture di responsabilità attraverso la diffusione di linee guida sulle migliori pratiche e risorse educative, che aiutano le imprese e le organizzazioni a prendere decisioni informate su come possono contribuire alle iniziative di sostenibilità lungo tutta la filiera. Le istituzioni e le organizzazioni multi-operatore sono anche in grado di gettare le basi per la collaborazione creando reti globali di azione. Queste reti ci consentirebbero di snellire le più disparate iniziative di sostenibilità e di raggiungere un consenso sul ruolo che ciascuno di noi svolge nell’aiutare l’industria a compiere un passo avanti verso la sostenibilità. In sintesi, le associazioni di settore e le iniziative multi-operatore come SCA, GCP e SCC potrebbero aiutarci a ridurre le questioni di sostenibilità a obiettivi realizzabili. Potrebbero anche fornirci quadri d’azione organizzativi che possono essere efficacemente monitorati nel tempo. Senza questo tipo di guida coordinata da parte delle nostre istituzioni e senza un’azione più collettiva, iniziative di sostenibilità disparate continueranno a fare il loro lavoro qua e là, ma non riusciranno a sostenere il cambiamento sistematico che il settore sta disperatamente cercando di raggiungere.

Alcuni giustamente sostengono che non potrebbe mai esistere uno spostamento verso un’azione collettiva e migliori pratiche istituzionalizzate in un’industria globale così vasta e complessa come quella del caffè. Le piccole e medie imprese del settore, ad esempio, si chiedono se le istituzioni globali del caffè possano o meno stabilire linee guida sulle migliori pratiche e programmi di azione collettiva che siano rilevanti per le capacità dei piccoli operatori del settore. Inoltre, la definizione di linee guida per pratiche commerciali sostenibili richiederà strutture di responsabilità agili e parametri per valutare l’impatto cumulativo, cosa che le istituzioni del caffè esistenti non hanno ancora a disposizione. Infine, la capacità delle istituzioni del caffè di guidare le nostre azioni e promuovere l’impatto collettivo dipenderà dalla nostra capacità di valutare e migliorare costantemente i nostri sforzi congiunti lungo tutta la filiera, assicurando al contempo che tali sforzi siano intrapresi in risposta ai bisogni e ai desideri autodefiniti delle diverse comunità produttrici di caffè.

Per stabilire un’azione collettiva efficace e una guida per la sostenibilità dell’industria, le istituzioni devono continuare a garantire che le voci più emarginate della filiera – ad esempio i piccoli produttori e i lavoratori agricoli – siano incluse nei processi decisionali sulla sostenibilità. A tal fine, essi dovranno anche garantire che le barriere all’ingresso, come le quote associative, le piattaforme di comunicazione e i processi decisionali, non escludano dalla partecipazione i piccoli operatori del settore. Sì, stabilire un approccio più inclusivo alla sostenibilità può significare che ci troviamo di fronte a sfide e verità difficili quando le informazioni che ci siamo detti sulla sostenibilità non sono ridistribuite dagli operatori in altri punti della filiera. Tuttavia, le reti di azione collettiva per la sostenibilità saranno più efficaci se la partecipazione, l’inclusione, l’auto-riflessione critica e la responsabilità sono istituzionalizzati come valori fondamentali che guidano le nostre decisioni in materia di sostenibilità in tutto il settore. Dopo tutto, queste sono caratteristiche di uno sviluppo sostenibile efficace che devono essere comprese e adottate da tutti noi che desideriamo una filiera del caffè più sostenibile e giusta.

Un appello all’azione (collettiva)

I recenti avvenimenti del settore ci incoraggiano a considerare il potenziale che esiste quando uniamo le nostre risorse per raggiungere obiettivi comuni. Nel 2017 la Royal Coffee Importers and Sprudge, una società che opera nel settore del caffè, ha lanciato una campagna settoriale per raccogliere fondi a sostegno della campagna dell’American Civil Liberties Union (ACLU) per fermare l’ordine esecutivo del presidente americano di vietare rifugiati e immigrati da sette Paesi musulmani. Oltre 850 caffetterie e aziende di caffè hanno aderito all’iniziativa, raccogliendo 423.373 dollari per l’ACLU. In altri esempi di azione collettiva, i volontari della Chain Collaborative – un’organizzazione no-profit che sostiene lo sviluppo guidato dalla comunità nelle comunità produttrici di caffè – ha raccolto fondi all’interno delle sue reti per sostenere uno dei gruppi di donne dell’organizzazione in Ecuador. Oggi, questo particolare gruppo di donne è cresciuto fino a comprendere più di 50 membri e ora ospita giornate di lavoro in cui le donne si riuniscono per lavorare a progetti comuni come la raccolta di materiale per la produzione di fertilizzanti. Nel frattempo, Coop Coffees, una società di importazione con sede negli Stati Uniti, facilita la Carbon, Climate, and Coffee Initiative, investendo in progetti guidati dai produttori che migliorano le attività di contenimento del carbonio attraverso pratiche agricole più ecologiche. Ad oggi, Coop Coffees ha investito oltre 150.000 dollari negli sforzi dei produttori, un successo reso possibile dai contributi monetari dei membri della cooperativa e dai rapporti di fiducia di lunga data con i produttori.

I partecipanti discutono l’economia dei produttori di caffè ad Avance, una conferenza di due giorni sulla sostenibilità ospitata da SCA a Città del Guatemala (ottobre 2017).

Gli individui e le organizzazioni possono apprendere e progredire sulla base di questa transizione verso un’azione più collettiva e una minore concorrenza in vari modi. SCA offrirà un programma di sostenibilità completo allo SCA Expo annuale e attraverso altre vie a livello mondiale. Con moduli di base, intermedi e professionali, questo programma garantirà che i professionisti del caffè abbiano una comprensione comune delle sfide più pressanti del settore e siano in grado di utilizzare le loro risorse in un modo che contribuisca agli obiettivi di sostenibilità collettiva. Un’altra opzione è quella di investire qualche minuto per conoscere le iniziative esistenti di importatori, cooperative, organizzazioni di certificazione o comunità di produttori. Invece di sprecare del tempo a creare qualcosa che è già noto e sviluppare la propria iniziativa, bisognerebbe contribuire con risorse monetarie agli sforzi già in corso. Esistono anche una varietà di strumenti per aiutare ognuno di noi a comprendere le migliori pratiche emergenti e le iniziative esistenti per la sostenibilità. Alcuni esempi includono il Climate Change Adaptation Workshop Toolkit di Counter Culture, il toolkit metodologico del progetto Partnership for Gender Equit, il Coffee Product Sustainability Toolkit e il Supply Chain Diagram del Consorzio per la Sostenibilità.

Sebbene questo elenco sia tutt’altro che esaustivo, questi esempi offrono un valido punto di partenza per aiutarci a pensare a cosa succede quando standardizziamo le migliori pratiche e combiniamo le nostre risorse nel perseguimento di obiettivi comuni di sostenibilità. Sforzi collaborativi e coordinati come questi sono fondamentali per la longevità del settore, così come lo sono le migliori pratiche istituzionalizzate che ci forniscono un punto di partenza per le nostre azioni. È rischioso supporre che la maggior parte delle imprese – senza un’adeguata guida, tutoraggio e formazione – possano raccogliere la sfida di gestire iniziative di sostenibilità a lungo termine. Questo richiede vaste riserve di risorse finanziarie e relazionali e una profonda comprensione delle dinamiche della filiera. Piuttosto che provare ad agire da soli e rischiare l’uso inefficiente delle risorse o l’emarginazione involontaria delle comunità attraverso programmi intrapresi senza una sufficiente comprensione delle condizioni socio-politiche locali, dovremmo fare una ricerca di due diligence per capire cosa si sta già facendo e come i nostri sforzi privati possono fondersi con quelli degli altri.

Unendo le nostre capacità e rivolgendoci alle istituzioni per guidarci nelle migliori pratiche, assicuriamo a noi stessi e ai nostri partner industriali che le nostre buone intenzioni di sostenere una filiera più sostenibile e inclusiva si riflettono nella pratica. Cosa ancora più importante, contribuiamo a rendere il nostro settore industriale un esempio di sostenibilità per altre industrie globali. Questo è un cambiamento sistemico. ◊

HANES MOTSINGER ha conseguito un Master in Antropologia dello Sviluppo e Trasformazione Sociale e un Master in Geografia e Studi Ambientali, quest’ultimo premiato per la ricerca sulle iniziative di sostenibilità nel settore del caffè d’eccellenza.

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